lunes, 3 de agosto de 2009

Epsilon Aurigae y su eclipse 2009-2011


Para mi es la estrella favorita a seguir durante los dos próximos años, su actual eclipse y el poco conocimientos de la estrella es un enorme atractivo para los astrónomos los cuales también están solicitando observaciones a los aficionados.

Epsilon Aurigae es la estrella eclipsante de mayor período conocido, 9890 días, 27 años y dos meses pero realmente no se conoce con exactitud cual es el motivo de esos eclipses. Su variabilidad se descubrió a mitad del eclipse que sufría en 1821 por Johan Fritsch. Tras hacer público el descubrimiento los astrónomos Argelander y Heis comenzaron a observar sistemáticamente la estrella a mediados del siglo XIX y en 1904 fue publicado el eclipse como la posible causa del desvanecimiento de brillo de esta estrella de tercera magnitud.



Como puede verse -a primera vista- en la curva de luz que obtuvo visualmente el experto en eclipsantes G. Samolyk durante el eclipse de1982-1984, la estrella tarda unos seis meses en bajar desde la magnitud 3 a la 3.8; se lleva en el mínimo un año (durante el cual experimenta un aumento de brillo que no aparece observado en la parte central del eclipse) y posteriormente vuelve a llevarse seis meses para recuperar su brillo habitual. Aquel que lucirá durante otros 27 años.


Epsilon Aurigae se supone que es una gigante con levísimas variaciones de brillo de carácter periódico provocadas por pequeñas pulsaciones en la estrella. Dcihas pulsaciones tenían un período de 95 días y ha decrecido a los 67 en las últimas décadas. Por si fuera poco la estrella se contrae un 1% cada dos años y la duración del eclipse de 1983 fue un 25% mayor que en 1956. El objeto secundario que provocaría el eclipse sería un disco oscuro inclinado en relación a la órbita de la estrella. Se supone que en el centro de dicho disco existe un sistema binario muy cercano que además de provocar altas temperaturas en el disco le confiere -por su masa- la forma plana del mismo. El centro de dicho disco, con hueco, sería lo que podría explicar el pequeño aumento de brillo que se observa a mitad del eclipse.


La previsión sugiere que el eclipse actual dure desde agosto de 2009 hasta mayo de 2011 donde cantidad de aficionados y profesionales seguirán a la estrella. Eso sin contar las posibles variaciones de tiempo que puedan darse en el "máximo" del eclipse como ocurriera en el último de 1983. Para observar esta estrella podemos hacerlo visualmente, con prismáticos o mediante forotografía con cámaras DLSR. El enlace a la carta es este y procede de la AAVSO.


Yo desde luego tengo clara que voy a seguirla pues el de 1983 me cogió empezando con esto de la Astronomía y el próximo puede que definitívamente contemple los cielos que vamos perdiendo o esté entre las estrellas. Por si acaso, estos dos años no dejo de observarlas. A fecha de hoy, yo le ví descender hacia el 31 de julio, la veo en magnitud 3.2. ¡Animo y a no dejar de observarla!